Brussels Airlines & Eurowings

Het Senario

Het personeel van zet zich schrap, de vakbonden rollen de spierbundels, de media speculeren volop en zelfs een bende top bedrijfsleiders voelt zich geroepen om van zich te laten horen. Het mag duidelijk zijn: het is weer een belangrijk moment voor Brussels Airlines. En dan is het emo-tijd. Nochtans: wat nu te gebeuren staat, stond in de sterren geschreven.

 2009: The Agreement

 Even voor alle duidelijkheid: de wil van Lufthansa is wet binnen Brussels Airlines. En dat is het gevolg van een akkoord dat in 2009 getekend werd. In dat jaar nam Lufthansa 45% van Brussels Airlines over, met een aankoopoptie op de overige 55%. De eerlijkheid gebiedt erbij te vermelden dat dit toen geen evidente beslissing was voor Lufthansa. Brussels Airlines was een structureel verlieslatend bedrijf, met geen hoop op een toekomst als stand alone maatschappij of met bijvoorbeeld Virgin Express als mede aandeelhouder.

 Een contract met bindende voorwaarden. En een krediet.

 Om de toekomst van Brussels Airlines te verzekeren, rekende men in 2009 op Lufthansa. De Duitse luchtvaartmaatschappij stapte in het kapitaal, met één voorwaarde: een optie om binnen een afgesproken periode, volledig eigenaar te worden. Hiervoor werd een contract opgemaakt, met een set voorwaarden en opschortende clausules. Wie toen tekende, wist dat de toekomst en het lot van Brussels Airlines in handen van Lufthansa lag. Trouwens: toen Lufthansa drie jaar later, in 2012, een lening van 100 miljoen euro verstrekte aan het in cash nood zittende Brussels Airlines, was iedereen blij. Maar ook aan die lening zaten uiteraard voorwaarden.

 In de bijna 10 jaar dat Lufthansa deel uitmaakt van Brussels Airlines, is de luchtvaartindustrie grondig door elkaar geschud. Brussels Airlines heeft, binnen de mogelijkheden van een beperkte afzetmarkt, de juiste keuzes gemaakt. Het bedrijf heeft de hybride pricing – en service strategie uitgetekend voor haar point to point vluchten binnen Europa, gekoppeld aan een full service strategie voor het groeiende intercontinentale netwerk. Maar Brussels Airlines blijft een kleine speler op Europees en wereldvlak.

 Lufthansa: strategische keuzes

 Lufthansa is een wereldspeler, en heeft hiervoor belangrijke strategische keuzes gemaakt. Het bedrijf bestaat uit drie grote delen: de network airlines (Lufthansa, Swiss en Austrian), de point to point airlines (Eurowings en Brussels Airlines) en de Aviation Services groep (Lufthansa Technik, Lufthansa Cargo en andere ondersteunende bedrijven). Brussels Airlines wordt sinds de volledige overname consequent in de “point to point” business unit ondergebracht. 

 

 

Binnen Lufthansa is de groei van Eurowings als point to point airline erg belangrijk. Eurowings is vandaag volgens Lufthansa de derde grootste point to point speler in Europa – het is de bedoeling om zo snel mogelijk minstens nummer twee te worden. Want in de luchtvaartsector, méér dan in eender welke andere industrie geldt: size does matter.

 

 

Je moet geen marketing genie zijn, om in deze omstandigheden de conclusie te trekken: een integratie van Brussels Airlines binnen Lufthansa is even onvermijdelijk als logisch, vanuit Lufthansa standpunt. En zoals eerder al gesteld: het is enkel het Lufthansa standpunt dat telt, want zij zijn de eigenaar. Bullshit walks, but money talks, dat verhaal.

Vergadering, maar het plan ligt klaar

Zo dadelijk, om één uur maandagmiddag, begint in Frankfurt de vergadering van de raad van bestuur van SN Air Holding, de moedermaatschappij van Brussels Airlines. Er zal beslist worden over het lot van het topmanagement van de maatschappij. Discussies over de verdere integratie van Brussels Airlines binnen Eurowings zullen op die vergadering niet moeten gevoerd worden – dat plan ligt reeds uitgetekend klaar.

 Wat met Afrika, Amerika en India?

“En wat met de Afrika en andere intercontinentale vluchten?” wordt er links en rechts geroepen. Wel, het antwoord daarop is zeer eenvoudig. Routes die als “netwerk routes” woorden gecatalogeerd, zullen in de divisie “netwerk carriers” worden ondergebracht. Routes die enkel als point to point werken, zullen in die divisie neergezet worden. Bij de netwerk carriers is Lufthansa het wereldwijde merk. In de point to point divisie is Eurowings het merk dat in snel tempo wordt uitgebouwd.

 Verandering, verandering, verandering

De strategie van Lufthansa is gebaseerd op de enorme veranderingen die in de afgelopen jaren hebben plaatsgevonden op zowat alle vlakken in de samenleving. De consument is veranderd, en verandert nog steeds, aan een hoog tempo. Brussels Airlines heeft op die veranderingen op een goede manier ingespeeld in de afgelopen jaren – maar dat was een middel, om het bedrijf klaar te maken voor integratie binnen Lufthansa. Dat beslist men niet vandaag, maar dat is het resultaat, nogmaals, van een beslissing die in 2009 is genomen.

 Protesterende topondernemers: tja. 

Afgelopen weekend voelde een indrukwekkende groep van Belgische topondernemers zich geroepen om te pleiten voor een “Belgische verankering” in de luchtvaart. Het zijn ongetwijfeld heren met zeer veel verstand en zakelijk inzicht – het lijstje leest als een “who is who” in België. Zij weten beter dan wie ook, dat de kaarten zo’n 10 jaar geleden geschud werden. Hun pleidooi klinkt dan ook opportunistisch, hun eisen komen laat. Dat weten zij waarschijnlijk zelf wel. Ik hoop dat de travel policy van elk van hun bedrijven al tien jaar een paragraaf bevat met de eis voor hun medewerkers om wanneer mogelijk voor Brussels Airlines te kiezen voor hun verplaatsing.

 Keep your head up, keep your heart strong

Voor de medewerkers van Brussels Airlines zijn dit uiteraard minder leuke dagen. Mogen wij één raad geven? Luister niet naar die met de spierballen rollende vakbondsvertegenwoordigers. Zij willen vooral hun eigen bestaan justifiëren. En probeer, in alle omstandigheden, de ratio te behouden. Blijf trots de klant centraal zetten, blijf trots de klant de beste service geven. Luister niet naar oproepen tot punctuele acties, of erger nog: stakingen. Recent deed Lufthansa CEO Spohr nog de uitspraak, naar aanleiding van een pilotenstaking: “liever een deel van Lufthansa tijdelijk aan de grond dan heel Lufthansa voor altijd aan de grond”. Met een staking win je niets, behalve zendtijd voor de toplui van de vakbonden.

 

 

5/02/2018 - door Jan Peeters