30 jaar De Reisspecialist

Einde van de Rit?

Ronny Fierens, één van de aangenaamste, verstandigste en redelijkste gesprekspartners uit de Belgische reisindustrie, heeft het faillissement aangevraagd voor zijn beide reiskantoren in Lier en Nijlen. Tijdens de afgelopen decennia was De Reisspecialist één van de grootste omzet genererende kantoren voor de “big boys” onder de tour operators. Zaakvoerder Ronny Fierens zag al jaren hoe de druk op zijn marges, zijn productiviteit en zijn rendabiliteit steeds hoger werd. Hij reageerde, probeerde nieuwe initiatieven uit, overleefde nog enkele zeer moeilijke jaren, maar zag aan het begin van het hoogseizoen 2017 geen andere uitweg dan de zaak in handen de geven van een curator.

60 jaar georganiseerde reizen in Lier

Dit jaar bestaat het reisagentschap onder de naam “De Reisspecialist” 30 jaar. De voorgeschiedenis van dit bedrijf gaat tot 60 jaar terug. We praten hier over de echte pionierjaren van het toerisme, toen Jef Boschmans, de oom van Ronny Fierens, reizen begon te verkopen in Lier en omstreken. Eerst onder de voor de hand liggende naam Boschmans reizen, dan ook met een merk dat alleen een Lierenaar durft te lanceren: “Lierke Plezierke”. Beide merken werden een begrip bij de eerste generatie vakantiegangers naar het buitenland.

Jef Boschmans: de Godfather

Toen al, in de jaren tachtig en negentig, was Lier een belangrijke regio in de verkoopcijfers van de grote tour operators. Jef Boschmans wist wanneer de tour operators terug waren van hun inkoopreizen, en kwam steevast langs voor kopieën van de proefdrukken van de prijzenkaternen. Daarmee reed hij rechtstreeks naar kantoor en begon dan zijn klanten op te bellen met –echt waar- de reis die hij, Jef, voor hen had uitgekozen. “Drie weken Mallorca voor jou dit jaar, Jeanine. In een club vlakbij het strand. Uwe Gaston zal ook blij zijn, want het is een aanbieding: twee weken boeken, derde gratis. Nee, ge moet niets meer doen, het is al geboekt.” Jef deed in de vorige eeuw in Lier wat bedrijven als Amazon vandaag proberen te doen: op basis van perfecte klantenkennis het juiste product selecteren. Jef verkocht zijn zaak, en begon enkele jaren later doodleuk opnieuw onder de merknaam “De Reisspecialist”, weer in centrum Lier – tja, dat waren de jaren tachtig van vorige eeuw.

Ronny Fierens: de Visionair

Toen Ronny Fierens in 1991 in de zaak van zijn oom wou komen, stond hij erop eerst gedurende twee jaar het vak te leren. Vanaf 1993 kwam Ronny alleen aan het hoofd van De Reisspecialist te staan, en hij bouwde de zaak op alle vlakken uit. De methodes waren typisch voor die sturm-und-drang periode in de reisindustrie: hoge commissies, stevige kortingen, gratis luchthavenvervoer, snelle investeringen in IT – maar vooral: investeren in goede, ervaren en betrouwbare medewerkers, die voor hun klant door het vuur gingen. In Lier en Nijlen kregen de klanten gedegen advies, uitgebreide informatie en werden ze vriendelijk en vol begrip te woord gestaan.

Zelfstandig & Onafhankelijk

Zaakvoerder Ronny Fierens is een beminnelijk man, die nooit aarzelde om zichzelf en zijn bedrijfsstrategie in vraag te stellen. Hij zocht en vond oplossingen, en implementeerde nieuwe initiatieven. Niet zonder enige koppigheid, vaak als einzelgänger. Ronny sprak met iedereen, luisterde naar velen, en nam dan besluiten om zijn eigen weg te gaan – alleen, onafhankelijk.

Ronny Fierens was niet te beroerd om nieuwe richtingen in te slaan – de eigen long haul producten en de fietsvakanties in eigen beheer waren voorbeelden van goed uitgewerkte plannen. Ook op online vlak besefte hij als geen ander dat stevige investeringen onvermijdelijk waren. Ook hier praatte hij met verschillende partijen, om dan zelfstandig en onafhankelijk de knoop door te hakken.

Zelfstandig en onafhankelijk – dat waren belangrijke begrippen voor Ronny. Maar wellicht heeft hij deze twee elementen net iets te lang als “non negotiable” beschouwd, ook in aarzelende aftastende gesprekken met eventueel geïnteresseerde partijen.

Sign of the Times: it's over

Immers: oliecrisissen, economische recessies, dodelijke virussen in verschillende landen, terroristische aanslagen en nieuwe economische crisissen – De Reisspecialist overleefde het. Soms wankelde het bedrijf even, maar aan het einde van de rit kon Fierens het altijd wel fiksen. Het was pas vorig jaar, toen duidelijk werd dat enkele grote spelers hun distributiestrategie drastisch aan het wijzigen waren, gecombineerd met stevige klappen in de klassieke pakketvakantie verkoop, dat ook Ronny stilaan ten einde raad was. Vandaag is –voorlopig?- het doek gevallen over zo’n zestig jaar reisindustrie geschiedenis in Lier en omstreken.

Steengoede professionals 

Ronny Fierens is een goed zakenman, met een schrander inzicht en een zeldzame visie. De medewerkers van De Reisspecialist in Lier en Nijlen zijn ervaren reisagenten, die weten wat het is, de klant centraal te zetten. Deze combinatie van ervaring, kennis en extreme motivatie mag niet verloren gaan. Ik hoop intens dat er oplossingen uit de bus komen. Er zijn immers méér mogelijkheden dan ooit. De oplossing hoeft zelfs geen klassieke doorstart te zijn. Er liggen vele wegen open voor deze club van goede mensen.

11/07/2017 - door Jan Peeters