Zo Zitten de Zaken – Deel II

Thomas Cook Group

Wat staat er te gebeuren met Thomas Cook Group in de komende maanden? Heel wat, laat ons daar duidelijk over zijn. De groep zit met een driedubbele uitdaging: de historische schuldenberg moet worden opgeruimd, de verkoop voor zomer 2019 valt tegen, en er moet financiële ruimte komen om verder te kunnen investeren in eigen product. Je zou nog een broodnodige IT investering kunnen toevoegen aan het lijstje, maar laten we eerlijk zijn: op dat vlak is de nood bij vrijwel elke speler hoog.

 In het vorige artikel in deze reeks van twee, hebben we uitgelegd waarom de directe vergelijking met TUI geen hout snijdt. De top van Thomas Cook heeft, na een intern onderzoek, wel begrepen dat er één waarheid overeind blijft betreffende de toekomst van Thomas Cook: “If you keep on doing what you’ve always done, you keep on getting what you’ve always got”. Er moet dus minstens één en liefst twee van de in vorige alinea opgenoemde drie uitdagingen op korte termijn beantwoord worden. De groep werkt hieraan.

Potentiële Kopers Bieden Zich Aan.

De airline werd te koop gesteld, en een aantal biedingen zijn binnen. Onder de serieuze partijen tellen we onder andere Lufthansa, en Indigo Partners (niet te verwarren met de Indische low cost carrier Indigo). Recent werd bekend dat er “vanuit het niets” een ongevraagd bod kwam van de investeringsgroep Triton Partners, op een deel van Thomas Cook Group: de touroperating en airline activiteiten in Noord Europa. De groep heeft activiteiten in Denemarken, Zweden, Noorwegen en Finland met sterke merken als Spies, Ving en Tjaereborg. Triton is de groep die Sunweb overnam.

De “Nordic” activiteiten waren een onderdeel van de Mytravel fusie. Er rollen nog vrijwel dagelijks serieuze en minder serieuze voorstellen binnen bij Thomas Cook.

Extra Kredietlijn Werd Onderhandeld.

Er werd een extra kredietlijn van £ 300 miljoen gesecuriseerd, om na de zomer ook de winter zeker door te komen. Op deze manier heeft Thomas Cook de tijd om in de komende maanden alle opties verder in detail te bekijken. Ook over deze kredietlijn ontstond het ene gerucht na het andere: zo zou het geld enkel beschikbaar zijn, na succesvolle verkoop van het geheel of grote delen van de airline. Hier verwijs ik graag naar de “Earnings Call” van 18 Mei laatstleden, toen Thomas Cook de half jaar resultaten presenteerde aan de belangrijkste beursanalisten.

Jamie Rollo van Morgan Stanley vroeg toen letterlijk aan de CFO van Thomas Cook Group: “Stel dat de airline niet verkocht geraakt, omdat het bedrijf zou beslissen om dit niet te doen of omdat geen enkel bod hoog genoeg zou zijn, zou u nog steeds kunnen beschikken over de £ 300 miljoen, volgens dat scenario?” Sten Daugaard, Chief Financial Officer van Thomas Cook Group antwoordde kort maar duidelijk: “Deze faciliteit is dan nog altijd aanwezig, ja.”

Schoon Schip Maken

Tegelijk zijn er tekenen dat Thomas Cook Group bezig is om een “big deal” voor te bereiden. Logisch, want alleen met een fundamentele verandering van de financiële onderbouw, kan de groep in de nabije toekomst haar ambities waar maken.

Thomas Cook Group besloot een goodwill bedrag van iets meer dan een miljard, dat nog in de boeken zat sinds de merger met Mytravel, in én keer af te schrijven. Daarnaast werd nog een kleiner bedrag, ongeveer 75 miljoen euro, aan goodwill voor het merk Mytravel afgeschreven. Dat doet even pijn, vooral omdat zulke operaties het gepercipieerd jaarverlies enorm opblazen. Maar een goodwill afschrijving is geen cash, die het bedrijf verlaat: het is een puur boekhoudkundige operatie.

Het is meer dan waarschijnlijk dat Thomas Cook nu besloot tot deze operatie, om het bedrijf klaar te maken voor verkoop. In zeiltermen: er wordt “schoon schip gemaakt” – alles waar men over zou kunnen struikelen, wordt mooi opgeruimd. Een miljard aan goodwill, is iets waar elke potentiële overnemer over zou struikelen. Dat werd dus uit de boeken verwijderd.

Beursanalisten volgen de Gebeurtenissen met Belangstelling

Andrew Monk, een bekende city analist en trader, reageerde positief op “operatie schoon schip”: hij tweette dat alle slecht nieuws nu in de prijs verwerkt zit, en gaf tegelijkertijd aan zijn volgers een koopadvies.

 

 

 

 

 

 

Fosun: Klaar in de Coulissen

 Wellicht bekijkt aandeelhouder Fosun inderdaad met belangstelling de recente gebeurtenissen, en de invloed daarvan op de aandelen. Fosun kan nu aan aandelenopbouw doen, om dan na de verkoop van de airlines  de tour operator in zijn geheel over te nemen. (Fosun mag wettelijk gezien geen Europese airline bezitten.) Hoe dan ook, het is een “now or never” kans voor Fosun: met de huidige aandelenkoers, krijgen ze het bedrijf voor een prikje.

Dat hoeft geen slechte zaak te zijn. Als een bestaande aandeelhouder, met activiteiten in het toerisme (Fosun is eigenaar van Club Med) een bedrijf als Thomas Cook met een duidelijke strategie, een heldere visie en een degelijk business model kan overnemen, gaat er een nieuwe wereld open. Fosun heeft kapitaal én visie (erg belangrijk) om te investeren, en om Thomas Cook een wereldwijde rol te laten spelen. By the way: de CEO van Fosun Tourism Group Qian Jiannong bevestigde gisteren tijdens een interview op het Skift Forum in Singapore dat de groep in principe belangstelling heeft voor een eventuele acquisitie van Thomas Cook.

 Ideaal Scenario In De Maak?

 Een verkoop van de airline gevolgd door een overname door Fosun is dus een ideaalscenario, dat Thomas Cook zou toelaten om de toekomst verder vorm te geven, met één belangrijk nieuw voordeel: iedereen, van boven tot onder, zou opnieuw kunnen focussen op de business, de toekomst en de bottom line.

 Hangmat Journalisten

 In dergelijke situaties kan de pers een goede of een slechte rol spelen. Het is stuitend om te zien hoe het hele verhaal in binnen-en buitenland is opgepakt: geruchten, gelanceerd door een Londonse beursanalist die gekend is om zijn hit-and-run tactiek op Sky News, werden ongecontroleerd overgenomen. Op die geruchten werden dan headlines en krantenkoppen gebaseerd. De volgende fase was een resem artikels genre “Wat te doen als uw vakantie niet door gaat” of “Is het verstandig om uw vakantie nu te boeken bij Thomas Cook?”.

 Zoals het meestal gaat als de journalist in kwestie te lui is om zich te verdiepen in het hele verhaal, worden er “snippets” gebracht, met geen enkele inspanning om wat dan ook in een grote geheel te kaderen. Hangmat journalisten, noemen wij zulke personen. In een situatie zoals deze is dat ergerlijk en frustrerend, vooral voor de Thomas Cook medewerkers.

 The Best is Probably Yet To Come

 Conclusie: binnenkort zullen de domino’s aan het rollen gaan voor Thomas Cook Group. Ik denk dat aan het einde van de domino-operatie er een bedrijf gaat staan met de middelen, de ruggensteun en de visie om een bepalende rol te spelen in de wereldwijde reissector.

 Ik hoop dat Thomas Cook dan definitief zal kunnen vervellen naar een nieuw soort toerisme speler, die in de “nieuwe wereld” de weg zal wijzen, zowel aan oudere spelers als aan de new kids on the block. In 2010 ging Thomas Cook door een horror scenario. Vandaag zou er wel eens een heel ander scenario kunnen klaar liggen, waarbij definitief komaf gemaakt wordt met het verleden en waarbij men de toekomst als actieve speler mee vorm geeft. In dat geval kunnen we stellen: “The best is yet to come”, na meer dan 175 jaar. Hell, yes! (*)

 

 

(*) Inderdaad, dit is een optimistische zienswijze. Maar ze is wel gebaseerd op vele uren onderzoek, gesprekken en analyses. En ja, Thomas Cook adverteert bij Travel360°. Net zoals zo’n 250 andere bedrijven uit de toerisme branche. Wij schrijven niemand naar de mond, maar wij haten goedkope sensatiezucht. En we proberen “the bigger picture” te geven. Nogmaals: Hell, yes!

 

28/05/2019 - door Jan Peeters