Relaas Van 3 Crazy Weken

62 Neckermann Shops

“Everybody thought it was impossible. Then some man came along, who did not kno wit was considered impossible. So he just did it”. Dit is één van de vele quotes die toegeschreven worden aan Mark Twain. De uitspraak geldt voor de recente ontwikkelingen rond Thomas Cook België. Alleen: het was niet één man. Het was een team van professionals. They did it. Dit is het relaas van 3 krankzinnige weken, die leidden tot de overname van 62 Neckermann reisagentschappen.

23/09: De Bom Valt

Even terug naar de laatste week van september. In de vroege ochtend van maandag 23/09 werd het nieuws bekend, dat Thomas Cook PLC het faillissement had aangevraagd. Maandag werd het Belgisch personeel op in Gent bijeengeroepen, met de bevestiging van het nieuws dat via de media de wereld rond was gegaan. Maar CEO Jan Dekeyser deed tijdens die meeting een opgemerkte uitspraak: “zolang er één procent kans is dat er een oplossing mogelijk is, zullen wij er blijven voor gaan.”

25/09: Belgium Goes For It

Die kans van 1% - en méér- was er, zo bleek tijdens de volgende dagen. Op woensdag 25/09 kon de Belgische directie aan 510 medewerkers bevestigen: jullie krijgen je salaris uitbetaald, het is nog niet gedaan. Het doel: de Thomas Cook/Neckermann retail keten als zelfstandige unit verder zetten, met een zo groot mogelijke tewerkstelling. Ik maakte –toen al- een buiging voor deze krachttoer.

Ik gaf toen ook – als enige- blijk van optimisme over de levensvatbaarheid van dit initiatief. En ik gaf er drie redenen voor.

Ten eerste: de geoliede distributiemachine Thomas Cook/Neckermann en hun sterke medewerkers. In de afgelopen jaren had CEO Jan Dekeyser ingezien dat met name de Neckermenn kantoren heel wat meer konden dan enkel Neckermann producten te verkopen. Pegase, Club Med en de productie van enkele niche TO’s werden aan het gamma toegevoegd. Met succes.

Ten tweede: de plotse beschikbaarheid van een keten van reisagentschappen met landelijke dekking: dit wekte vrijwel dadelijk de interesse op van verschillende buitenlandse partijen.

Ten derde: de beschikbaarheid van investeringskapitaal, bij verschillende durfkapitalisten. Er werd al enige tijd met interesse gekeken naar mogelijke overnameprooien in travel – en dit was een nieuwe.

By the way: de titel van het Travel360° artikel waarin we deze stellingen verdedigden, was: “De Kracht van 1% Hoop”.

27/09: We Need 5 Million Euro, and Fast

Op vrijdag 27 september kondigde het team rond Jan Dekeyser aan, dat er vijf miljoen € nodig was op zeer korte termijn, om het bedrijf en de 500 mensen actief te kunnen houden in de komende weken en maanden. Die vijf miljoen zouden in enkele dagen moeten gevonden worden.

27/09: Spain Calling

Dezelfde dag, 27/09, kwam er een telefoontje van één van de partijen die op de short list van TC België stond: Wamos, een Spaanse groep die in de afgelopen vijf jaar snel gegroeid was naar een brede toerisme-onderneming – mét positieve balansen.

28/09: Spain Comes To Visit

Op 28/09 landde op Brussels Airport een vertegenwoordiger van de meerderheidsaandeelhouder van Wamos, Springwater Capital, om gesprekken te starten over een eventuele overname van de retail activiteiten van Thomas Cook België. De aanleiding was een “one page memo” die de directie van Thomas Cook België naar verschillende mogelijke kandidaten had verstuurd, met een kern van een toekomstplan.

Eén probleem: de 5 miljoen moest op 30/09 op tafel liggen. Dat betekent dat Wamos slechts 24 u zou hebben om een eerste boekenonderzoek te doen. Dat is veel te kort om een verantwoorde beslissing te kunnen nemen.

30/09: Deadline Day – Too Soon

Resultaat: de “vijf miljoen deadline” was niet haalbaar, en als gevolg moest alsnog het faillissement aangevraagd worden. Intern wist het onderhandelaarsteam dat ze zeer dicht bij een mogelijke overeenkomst stonden, maar de tijd was te kort. De stekker ging eruit.

Wij schreven toen, op 1 oktober: “Er was en er is interesse in Thomas Cook België. Tour operators en grote hotel ketens waren zelfs bereid om een rol te spelen in een overbruggingsperiode. En er was concrete interesse in het geheel, en in delen. Die interesse is er nog steeds. Alleen: de tijd was te kort. (…) Een scenario waarin een aantal reiskantoren worden verkocht aan een zo goed als symbolische prijs, is niet uitgesloten.”

Wij kregen uiteindelijk gelijk, maar that’s not the point. Tijdens die afschuwelijke dagen, werd er druk doorgewerkt. Onder andere ten huizen van Marc Dewael werden er geheime meetings belegd.

01/10 – 05/10: Due Diligence Time

De vertegenwoordiger van Springwater Capital bleef in België, en er kwam versterking aan uit Spanje: een team van accountants, juristen en directieleden van Wamos begon aan een snelle, maar zeer grondige Due Diligence. Er werd dag en nacht doorgewerkt, door het Belgisch en het Spaans Team.

05/10 – 09/10: It’s Looking Good – Let’s Talk to Partners

De resultaten van dit boekenonderzoek in drie woorden, volgens de Spanjaarden: Boven Alle verwachting. Toen bleek dat het er goed begon uit te zien, werden mogelijke leveranciers gecontacteerd. Pegase en Club Med bleven aan boord, en één speler vervolledigde het verhaal: Corendon, de snel schakelende tour operator van dat andere investeringsfonds: Triton. Corendon zou wel eens de strategische schakel kunnen zijn die de motor op de Belgische markt even opvoert. Hierover morgen meer, in een aflevering van Studio360° - het video kanaal van Travel360°.

11/10: Yes!

Vrijdagochtend 11 oktober landden twee toplui van Wamos in Brussel. Ze werden naar een shopping center in Tielt-Winge gereden: daar bevindt zich een volledig vernieuwde Neckermann Shop. Perfecte plaats voor een historische mededeling over een strategische beslissing op vlak van travel retail: Wamos neemt 62 Neckemann winkels over, en zo’n 200 medewerkers.

21/10: Let’s Do This

Op maandag 21 oktober zullen de 62 kantoren onder het merk Neckermann de deuren openen, volledig operationeel, met goede producten en met een gemotiveerde bemanning. De kans van 1% werd gegrepen.

But: There’s More!

Er is nog heel wat te vertellen, rond deze “3 weken mallemolen”. Over de toekomststrategie, over de rol van de media, over de mensen achter dit verhaal. Dat brengen wij in de komende dagen.

Come Together, Folks. At PUNCH! 2019, in Gent.

Ondertussen zijn alle Thomas Cook en Neckermann medewerkers van harte welkom op het Travel 360° event van het jaar: PUNCH! Het team van Travel360° en de 12 dynamische partners brengen het verhaal van “De Toekomst van de Reisindustrie na Thomas Cook”. Verschillende presentaties, verschillende invalshoeken, verschillende meningen. Met één zekerheid: The Future is Bright. And it is yours, if you take it.

PUNCH! 2019 gaat door op donderdag 24 oktober, op de Clearhout Campus in Gent. Wij zaten vol, maar hebben dit weekend gekozen voor een nog grotere zaal en hebben onze inschrijvingen heropend. Alle informatie vind je HIER. Wil je liever direct inschrijven? Volg dan deze LINK.

 

 

 

13/10/2019 - door Jan Peeters