Exclusive Destinations Failliet

Haven was even in Zicht

Op 19 december 2019 werd aangekondigd dat de investeerders achter Pegase, onder leiding van BV Capital Partners, de intentie hadden om de luxe tour operator Exclusive Destinations over te nemen. De ratio hierachter werd vorige winter als volgt samengevat door Hans Vanoorbeek van BV Capital Partners: “De markt van luxe vakanties is nog erg gefragmenteerd, en voor dergelijke vakanties gaan mensen nog meer naar een reisbureau. De vraag stijgt in het hogere segment jaar na jaar met 6 procent”. Uit andere uitspraken van Vanoorbeek konden wij opmaken dat het na overname om een gecombineerde omzet zou gaan van 40 miljoen euro. Het reisbureau in Sint Martens Latem zat in de oorspronkelijke deal.

No Deal

Drie maanden later, half maart 2020, lieten beide partijen weten dat de overname “omwille van de marktsituatie” werd uitgesteld. Uiteraard was “de marksituatie” 100% corona-gebonden: wie toen over enig marktdoorzicht beschikte, wist dat de in februari begonnen crisis en heel hard zou inhakken. Het heette toen dat “elke partij haar energie de komende maanden ten volle op de volatiele marktomstandigheden zou kunnen richten”.

Cash is King

Die volatiele marktomstandigheden kan je uiteraard iets gemakkelijker aan met het vertrouwen van een stevige investeerder in de rug. In een vrij recent interview gaf Pegase MD Jeroen Decroos aan, dat het bedrijf een moeilijke periode van 24 maanden kon overbruggen, dankzij het vertrouwen van Capital management BV.

Doordat de deal wegviel, stond Exclusive Destinations er plots alleen voor, in de moeilijkste periode die het toerisme ooit gekend heeft. Het was op de markt geweten dat stichter/eigenaar Marc Van Zeveren al enige jaren op zoek was naar een potentiële overnemer, om zijn levenswerk voort te kunnen zetten – en om uiteraard zelf er nog wat cash aan over te houden. Dat is volkomen normaal.

Maar dit zijn geen normale tijden. Het gonsde al een tijdje van geruchten over de cash moeilijkheden van Exclusive Destinations, maar, hey, we hebben allemaal cash moeilijkheden deze dagen.

Stop Sale

Sinds kort echter nam het bedrijf geen boekingen meer aan. Wie Exclusive Destinations wenste te contacteren, kreeg de volgende boodschap:

Beste collega's

Onze zaakvoerder is in overleg met een potentiële overnemer en aldus zijn wij genoodzaakt om momenteel geen nieuwe boekingen te aanvaarden. Wij beantwoorden ook geen emails. Het noodnummer is enkel bereikbaar voor klanten die nu aan het reizen zijn.

Bedankt voor uw begrip en tot binnenkort.”

Uiteraard is dit een vreemde boodschap, die bij vele insiders het besef deed groeien dat het bedrijf weldra de boeken zou sluiten. Toch kon je de boodschap ook letterlijk interpreteren: in het huidige onzekere reisklimaat, zou een geïnteresseerde overnemer wel juist kunnen kiezen voor een minimalisering van het bedrijfsrisico – geen boekingen aanvaarden betekent ook dat je de het bedrijf slapend kan houden, met een beperkte cash out.

Hoe dan ook, het is meer dan waarschijnlijk dat Exclusive Destinations de boeken moest neerleggen omdat de cash op was, en omdat perspectieven op korte termijn niet bepaald comfortabel zijn.

Old Fashioned TO

Exclusive Destinations was een goed, maar ouderwets gerund bedrijf. Mark Van Zeveren wist donders goed dat hij zware investeringen in technologie nodig zou hebben om het bedrijf future proof te maken. De marketing kosten werden opgehoest door de belangrijkste hoteliers, en het team van de tour operator en het reisbureau hadden (en hebben) kennis, ervaring en motivatie genoeg om het bedrijf draaiende te houden. Maar een overname was nodig, ook in normale omstandigheden.

Gezonken of Weldra Opgevist?

In het zicht van de veilige Pegase-haven, stak er echter een storm op die het Exclusive Destinations schip noodzaakte om op zee te blijven zwalpen. De bemanning kijkt uit naar een sleepboot, die het schip in doorstart vorm alsnog in een haven kan krijgen. Wellicht wordt minstens het merk opgevist, want die is –ook online- wel wat waard. Net als de bemanning, trouwens. Aan de stichter/eigenaar wensen wij alsnog een rustig vierde kwartaal van het leven toe. Wie gedurende 25 jaar een bedrijf succesvol leiding gaf, verdient alle lof. There is no end, just a lot of new beginnings, Marc.

 

9/12/2020 - door Jan Peeters