RIU: de derde generatie laat zich gelden

Iedereen binnen het Belgisch toerisme is min of meer bekend met het succesverhaal van RIU. In 1953 gestart met het kleine familiehotel RIU San Francisco in Mallorca, groeide het bedrijf in verschillende fases uit tot een Spaanse hotelketen, en dan tot een wereldwijde hotelmultinational. De wieg stond in Mallorca, het lanceerplatform voor groei waren de Canarische Eilanden en de Dominicaanse Republiek. De derde generatie heeft de touwtjes sterk in handen, en laat zich gelden. De kernwoorden: verjonging, vernieuwing, diversificatie en groei.

RIU is nooit een voorloper geweest als hotelmerk of als hotelproduct. Zij hebben doorheen hun geschiedenis het experimenteren altijd aan anderen overgelaten. RIU wacht tot een hype zich omzet in een trend, en blijft wachten tot die trend blijvend blijkt te zijn. Dan komt RIU in actie. Zo sprongen zij op de All Inclusive kar, van zodra dit concept ook buiten de Caraïben toepasbaar bleek te zijn zonder dat het rendement onder druk kwam. De “showcooking” onderdelen bij de buffetten werden geleidelijk ingevoerd, nadat RIU ook hiervoor goed had rondgekeken. In verschillende hotels werd enkele jaren geleden het “adults only” concept ingevoerd.

Zo slaagde RIU erin om zijn cliënteel uit te breiden, zonder de bestaande gasten af te stoten. RIU werd één van de sterkste leisure hotelmerken, met als voornaamste –onuitgesproken– claim: “hier kom je niet voor verrassingen te staan.” Als RIU een automerk zou zijn, dan zou het vergelijkbaar zijn met Volvo: degelijk, veilig, betrouwbaar. Een merk voor de verantwoordelijke chauffeur, die aan zichzelf, maar ook aan zijn gezin denkt. Je wordt er niet wild of opgewonden van, maar het is een vaste waarde. Als RIU een stad zou zijn, zou het vergelijkbaar zijn met een provinciehoofdstad als Hasselt of Kortrijk. Meer shopping dan cultuur, een stevige dosis kleinburgerlijkheid overal aanwezig. RIU is het merk van de brede, hardwerkende burgerij. Van middenstanders ook, die in het weekend zich laten zien in de degelijke brasseriën van hun gemeente of stad en tijdens hun vakantie kiezen voor de betere brasserie onder de hotelmerken: RIU.

Louis en Carmen RIU vormen de derde generatie actieve eigenaars. Zij waren betrokken getuige bij de eerste snelle uitbreiding, op de Canarias en op de Dominicaanse Republiek. Zij brachten het RIU concept naar landen als Tunesië, Marokko en naar de Kaapverdische eilanden. De expansie was een combinatie van strategische visie en waar mogelijk snel opportunisme.

De strategische visie vertaalde zich vooral in het partnership met TUI.  RIU werd actief minderheidsaandeelhouder van TUI Travel PLC, en bouwt nog steeds bij elke mogelijkheid deze participatie uit. Dit partnership vertaalt zich op het terrein in een unieke samenwerking tussen TUI als touroperator, RIU als hotelier en TUI als airline. Zo zette deze combinatie de Kaapverdische Eilanden voorgoed op de kaart. RIU bouwde er hotels met enorme capaciteit, die een charterketting vanuit -onder andere- België, de UK, Duitsland, Nederland  en de Scandinavische landen justifieerden.

Het snel schakelende, opportunistische RIU kwam in actie toen zo’n 20 jaar geleden heel wat hotels op de Canarische eilanden in de problemen kwamen. Een economische dip in combinatie met de opkomst van Egypte (winterzon) en Turkije (zomerzon) zorgden voor een nooit geziene terugval op de Canarias. RIU slaagde erin heel wat slagzij makende hotels over te nemen en kwam zo tot een kritische volume op de Canarische eilanden, waar ze vandaag nog steeds de vruchten van plukken. Overnametrofeeën uit die periode zijn de RIU Tres Islas en RIU Oliva Beach (Fuerteventura), de RIU Waikiki en Don Miguel (Gran Canaria) om er maar enkelen te noemen.

De geplande uitbreiding van het RIU aanbod met bestemming Mauritius is een perfect voorbeeld van de combinatie van opportunisme en strategische visie. De keten is erin geslaagd in één klap vier hotels over te nemen, die momenteel grondig gerenoveerd worden om in aanmerking te komen voor het RIU-brand. Het zijn hotels met een voorgeschiedenis: de Franse TUI dochter Marmara had er één van haar gekende low cost operaties lopende, maar het “cheap price , large volume” concept van Marmara bleek moeilijk rendabel te krijgen op de upmarket bestemming Mauritius. RIU is ervan overtuigd dat Mauritius een populaire bestemming zal zijn voor het “upper mainstream” RIU cliënteel. Met andere woorden: RIU zal Mauritius niet goedkoop, maar wel betaalbaar maken.

Het ontbreekt de derde generatie RIU ondernemers zeker niet aan lef. Nochtans zal je ook hen niet betrappen op wilde, onberedeneerde stappen in het onbekende. Ook voor Mauritius wordt het aanbod RIU hotels nauwkeurig uitgebalanceerd, en zal de TUI airline ketting vanuit de belangrijkste Europese feeder markten de basis zijn voor het succes.

31/10/2014 - door Jan Peeters