Skyways is Verkocht

Airtrade Holdings

De job van een airbroker is in één zin samen te vatten: het aanbieden van de goedkoopste en/of de beste luchtvaarttarieven aan reisagenten, op een zo efficiënt mogelijke manier. De inhoud van die job wordt met de dag complexer, in een wereld van NDC (New Distribution Capability), ultra flexibele pricing en ancillary products. Technologie staat centraal. De Belgische airbroker Skyways wordt overgenomen door Airtrade Holdings BV, dat hiermee een strategische zet doet op het internationale schaakbord.

Skyways: Groot Verleden

Skyways, met als officieel moederbedrijf Sun Reizen, was het enige bedrijf dat zelfstandig bleef opereren na de stopzetting van de activiteiten van Sunair België en Frankrijk, einde 2000. In de loop van het jaar 2002 deed de toenmalige Directeur Erik Van Hoornyck een buy out, en werd eigenaar van het bedrijf. In de afgelopen 16 jaar heeft Erik Skyways jaar na jaar rendabel kunnen houden – op zich een krachttoer als onafhankelijke speler in een zwaar concurrentieel en sterk evoluerend marktsegment.

Airtrade: Klaar voor Internationale Uitbreiding

De Nederlandse marktleider op vlak van luchtvaarttechnologie en air broker diensten Airtrade Holdings BV neemt per 1 December Skyways over. Dat geeft perspectief voor Skyways, en betekent tegelijkertijd de definitieve intrede van Airtrade op de Belgische markt. Sinds begin van dit jaar was het bedrijf aanwezig in België, met een bruggenhoofd dat moest uitkijken naar een mogelijke overname van een bestaande Belgische speler. Het is Skyways geworden: een logische en begrijpelijke keuze, voor beide partijen.

Laten we eerlijk zijn: zonder deze overname was het perspectief van Skyways op termijn onbestaande. Met een krimpende omzet, een verhoogde concurrentie en een snel veranderend marktlandschap, waren al jaren forse investeringen op vlak van technologie een voorwaarde om relevantie te behouden.

Skyways & Airtrade: It’s Just the Beginning

Vandaag is Skyways voor Airtrade vooral een interessante startpositie op de Belgische markt: het koopt een Belgisch bedrijf, met Belgische werknemers met veel ervaring, en een Belgisch klantenbestand. De klanten die Skyways trouw bleven zullen deze evolutie ook toejuichen: hun airbroker partner krijgt op zeer korte termijn een technologische injectie, die hen in staat zal stellen om van verkoper van ticketprijzen de omslag te maken naar gepersonaliseerde aanbiedingen, al dan niet via GDS kanalen.

Farefinder is een goed voorbeeld van de technologische antwoorden op de uitdaging van elke airbroker: alles wordt steeds ingewikkelder en complexer, maar voor de gebruiker – zowel voor de reisagent als voor de eindklant- moet het eenvoudig en overzichtelijk gepresenteerd worden. Het systeem werd in huis ontwikkeld door Airtrade, in Nederland gelanceerd enkele maanden geleden, en is zeer binnenkort ter beschikking voor de Skyways klanten. Farefinder is een gamechanger in Nederland – het zal een belangrijk argument zijn voor de nieuwe business development van Skyways in België.

Een Kapitein en zijn Team

Erik Van Hoornynck stond gedurende 18 jaar aan het hoofd van Skyways. Erik maneuvreerde het schip door steeds moeilijker bevaarbare wateren, en lukte er handig – en met veel bloed, zweet en tranen- in om de boot op koers te houden. Nieuwe routes of snellere overvaarten waren echter moeilijk, omdat zware investeringen vrijwel onmogelijk waren. Skyways/Sun Reizen deed nog een respectabele omzet van zo’n 20 miljoen in 2017 – tien jaar geleden was het nog meer dan het dubbele. Het is de verdienste van Erik en zijn team dat ze de zero commissie, verschillende crisissen, en de komst van diverse concurrenten overleefden. Maar het bedrijf had geen toekomstperspectief meer, zonder een injectie van technologie of kapitaal – en liefst beide.

Erik van Hoornyck staat in de Belgische reisindustrie bekend als een professioneel, eerlijk en rechtdoorzee man. Hijzelf geeft het roer van Skyways over – hij staat als consultant nog enige tijd ter beschikking van Airtrade, maar hijzelf maakt geen deel uit van de overname. Erik kijkt uit naar een periode van rust, herbronning en focus op zijn gezinskern. Hij is niet per direct op zoek naar een “grote uitdaging” – maar weet, beste collega’s, dat Erik een man is met een gigantische professionele bagage, en een zeer klare, no nonsense kijk op de business.

Uitkijkend naar 2019: BoeiendJjaar!

Het wordt uitzonderlijk boeiend, in airfare, ticketing, airline en GDS-land, in 2019. Verschillende spelers melden zich aan als “new kids on the block”, terwijl de traditionele aanbieders zoals de GDS’en een wedren tegen de tijd zijn aangegaan om zichzelf opnieuw uit te vinden. Ondertussen worden op mondiaal vlak de kaarten permanent opnieuw geschud. Met name de Belgische markt zal in 2019 een strijdtoneel zijn, waarbij de positie van Lufthansa, de moedermaatschappij van Brussels Airlines, een centrale rol speelt. Nergens immers – buiten Duitsland- is de invloed van Lufthansa sterker voelbaar: de beslissingen worden immer één op één uitgevoerd door de vroegere Belgische “home carrier” – vandaag niet meer dan een filiaal van Lufthansa.

Lufthansa & Brussels Airlines: NDC als Breekmiddel

In een controversiële beweging in oktober heeft Lufthansa zijn Economy Light- en Business Saver-tarieven voor Europese routes uit reserveringssystemen gehaald en biedt het hen nu alleen via directe verkoopkanalen aan. Het primaire doel is om meer controle te krijgen over de verkoopdistributie en de directe verkoop te vergroten in vergelijking met indirecte verkoop via derden zoals GDS-aanbieders en reisagenten. Het aandeel van Lufthansa in de directe verkoop is de afgelopen drie jaar al aanzienlijk toegenomen en vormt nu 50% van de omzet, dezelfde verhouding als via GDS-kanalen. Slechts drie jaar geleden, in 2015, was het aandeel 70-30 in het voordeel van GDS. Op een Brussels Airlines (en dus Lufthansa) afhankelijke Belgische markt, is dat een belangrijk gegeven.

Conclusie: Interesting Times Ahead

In het licht van deze en andere ontwikkelingen, is de overname van Skyways door Airtrade zonder meer een strategisch belangrijke zet op het Belgisch schaakbord. In 2019 zullen we zien hoe de “overlever” Skyways een tweede leven krijgt, via de technologische investeringen van Airtrade. Het worden interessante tijden.

 

29/11/2018 - door Jan Peeters