Niet Getrouwd, Wel Gescheiden?

Sunweb & Corendon

Investeerder Triton was “On Fire” in 2019: aan het begin van vorig jaar (inderdaad, wat lijkt het lang geleden!) rondde Triton de overname van de meerderheidsaandelen van Sunweb af, en begin juni werd de overname van Corendon aangekondigd. Uiteraard is een dergelijke overname een ingewikkeld traject, maar als je de goedkeuring hebt van de mededingingsautoriteit in de belangrijkste landen waar je aanwezig bent, dan mag je in principe plannen maken voor het trouwfeest.

Vorige week bleek, dat de bruid net vóór de huwelijksplechtigheid achter werd gelaten. Triton zou via Sunweb concurrent Corendon inlijven, maar zag hier uiteindelijk van af. Officiële reden: er zou niet tijdig voldaan zijn aan de volledige eisenbundel van de koop-en verkoopovereenkomst. Corendon is het daar niet mee eens, en stapt naar de rechtbank. Dat betekent dat beide partijen uiterst voorzichtig zullen zijn in hun uitspraken, de komende maanden. Tijd dus voor enkele bedenkingen.

2019: Méér van Hetzelfde, dat is Goed.

Even terug naar de aankondiging van de geplande overname, op 3 juni 2019. In het persbericht werd vooral het gelijkaardige van beide bedrijven beklemtoond. Een citaat uit het toenmalige persbericht: “Beide bedrijven zijn online driven, klantgericht en hebben een duidelijke prijs-kwaliteit strategie. Daarnaast zijn ze allebei sterk op het gebied van zonvakanties en vullen de belangrijkste bestemmingen elkaar aan, zoals Turkije en Griekenland.”

In hetzelfde persbericht: “De gecombineerde organisatie blijft straks gekenmerkt door het ondernemers DNA waar beide bedrijven nu ook om bekend staan. Het schaalvoordeel en de financiële impuls gaan de digitale en conceptuele innovatie versnellen, waarbij een eigen, kenmerkende customer experience centraal komt te staan. De fusie creëert daarnaast mogelijkheden op het gebied van complementerende producten en bestemmingen, een grotere klantbasis, meerdere Europese source markets en de combinatie van een eigen airline en ingehuurde capaciteit bij externe maatschappijen.”

De toenmalige CEO van Sunweb Group, de Belg Gert de Caluwe, voegde er nog aan toe: “We combineren twee bedrijven met een gelijke klantfocus, een gelijke online focus en een duidelijke prijs-kwaliteit strategie. Een huwelijk van complementerende vaardigheden en talent.”

Bigger is not Better Anymore

De communicatie over de overname, krap anderhalf jaar geleden, toont aan wat de doelstelling was: synergie, groei en verdere stappen in digitalisering. Logisch, in het toenmalige positieve klimaat. Consolidering was het sleutelwoord, in vele sectoren. De nieuwe combinatie zou head on de concurrentie aangaan met TUI, Expedia en Booking.com, om maar enkele giganten te noemen.

Sunweb en Corendon waren een schoolvoorbeeld van een logische, offensieve fusie. Vergelijkbare product/markt combinaties, agressieve groeiers én internationale ambities: dat vraagt om samengaan, zou je denken. De voordelen zijn legio: synergie, kostenbesparingen en efficiëntere investeringen. Het zijn ook twee bedrijven met een uitgesproken DNA, en dat zorgde naar verluidt al vanaf het begin voor enig armworstelen en trekken aan de tafellakens. Maar ach: dat is redelijk normaal.

Triton: Bijgestelde Ambities?

In het hele verhaal mogen we ook de ambities van investeerder Triton niet vergeten: het bedrijf werd in de loop van 2019 frequent genoemd in andere overname dossiers, steeds vanuit de overtuiging om zo snel mogelijk een “Pan Europese Reisorganisatie” uit te bouwen. Zo deed het bedrijf, ook in 2019, een overnamebod op de Scandinavische activiteiten van Thomas Cook Group.

Cash zocht Rendement

In juli 2019 schreven wij, naar aanleiding van een aantal mogelijke overname dossiers: “Het zijn interessante tijden voor actieve investeerders én voor de eigenaars van succesvolle, goed gerunde toerisme bedrijven. Door de aanblijvend zeer lage rente, zoeken miljarden aan risicokapitaal immers een weg om actief te worden. Pensioenfondsen en grote verzekeringsmaatschappijen zitten op bergen geld, dat dringend belegd moet worden aan een aanvaardbaar lange termijn rendement. Dat maakt dat mogelijke overnamedossiers in een groeisector zoals travel, met meer dan gewone belangstelling bekeken worden, deze dagen.”

Dat was toen en dit is nu. Sinds maart 2020 werd de bodem weggeslagen onder de reisindustrie – we zagen met z’n allen omzet verdampen, en beleven nu de moeder van alle crisissen. Dat wil zeggen dat wat logisch, normaal en zelfs gedurfd leek vóór corona, nu –minstens tijdelijk- in vraag wordt gesteld. Investeerders zoeken nog steeds rendement voor hun cash, maar stellen zich zeer voorzichtig op, voorlopig. Deals worden in vraag gesteld, want wat vroeger logisch leek is vandaag op zijn minst aan twijfel onderhevig.

De eerste deals die opnieuw bekeken worden, zijn de klassieke “Bigger Is Better” deals, zeker in de sectoren die het meest te lijden hebben onder het Covid-19 geweld. Investeerders zoeken perspectief, om hun ROI (Return On Investment) zo snel mogelijk te realiseren. Een exit strategie op korte of middellange termijn staat zeer vaak centraal bij dit perspectief.

Mind Your Own Problems?

Het zou best kunnen dat dit de reden is waarom Triton al sinds enkele maanden af wil zien van de geplande overname van Corendon: in een markt die pas op termijn zal klaar zien in nieuwe groeiperspectieven, is het wellicht niet verstandig om een concurrent-die-ook-in-de-problemen-zit over te nemen. Daarbij komt, dat er hoe dan ook cash zal nodig zijn om Sunweb deze periode te laten overbruggen.

De vorig jaar voorgestelde ROI modellen kunnen vandaag meer dan waarschijnlijk de vuilbak in – en als de deal zou doorgaan, zou een exit strategie veel moeilijker zijn dan in een stijgende markt.

Laten we wel wezen: vandaag zit iedereen in de problemen. Maar het zou wel kunnen dat het perspectief van de online merkenportefeuille van Sunweb op dit moment iets beter is dan het perspectief van de combinatie tour operator – airline Corendon. Een vloot van meer dan 10 vliegtuigen – dat heb je in de huidige omstandigheden liever niet op je balans, zou je zo denken. Dat is geen kwestie van strategie of performance - dat komt enkel en alleen door de huidige marktomstandigheden. 

Corendon Wil Overgenomen Worden – en dat is Logisch

Wellicht is het ook daarom dat Corendon zich weert als een duivel in een wijwatervat, om Triton te dwingen de deal alsnog te laten doorgaan. Een cash injectie van zo’n 100 miljoen euro (het overnamebedrag dat zowat overal circuleert) zou uiterst welkom zijn. Niet om in het bedrijf te investeren, wel om het bedrijf te helpen overleven. En laat dat nu juist nooit het doel zijn van investeerders: een over te nemen bedrijf doen overleven.

Niets is Zeker

De uitkomst van de juridische actie van Corendon staat allerminst vast. Er zijn in het recente verleden, wanneer de kandidaat koper “cold feet” kreeg, in beide richtingen gerechtelijke akkoorden afgedwongen. Sommige verkopen moesten doorgaan, andere konden worden afgeblazen. Zo kon het Nederlandse J-Club (mode accessoires en wenskaarten) een overname door Nordian Capital afdwingen. De originele verkoopovereenkomst werd ondertekend op 28 februari 2020, en op 19 maart stelde Nordian Capital dat ze onder de overeenkomst wensten uit te komen. Reden: een administratief argument en de mogelijke gevolgen van de corona crisis, inclusief lockdown. De rechter wees de vraag van de overnemer af in kortgeding, voornamelijk omdat ten tijde van ondertekening het eerste corona geval in Nederland al gemeld was. Het valt te verwachten dat er nog een resem aan dergelijke juridische steekspellen zullen volgen. Want het zijn ongeziene tijden.

Nooit Verliefd, wel Verloofd, Toch Getrouwd?

Hoe dan ook, dit is voor geen van beide partijen een goede zaak. Er werd energie gestoken in de overnamedeal, en er werden miljoenen uitgegeven aan consultants en advocaten. In normale omstandigheden zou dit voor beide partijen een goede zaak geweest zijn. Maar dit zijn geen normale omstandigheden. En gedwongen huwelijken werken meestal niet. Corona is a bitch.

 

16/11/2020 - door Jan Peeters