(Not) For Sale? Grand Conclusion

Thomas Cook - 3 van 3

Vorige week werden de eerste twee artikels over de situatie en mogelijke toekomst van Thomas Cook Group zeer massaal gelezen. Eerst brachten wij de feiten bij elkaar, en vervolgens de mogelijke pistes. De vraag is nu: waar gaat het in de komende maanden en jaren naar toe? Hier volgt een poging tot Grand Conclusion. Opgepast: aangezien het om de toekomst gaat, is dit artikel per definitie opgebouwd met veronderstellingen en theoretische mogelijkheden.

De Schulden: Like a Divorce Situation

De schuldsituatie van Thomas Cook Group kan je min of meer vergelijken met het leven na een scheiding. Stel: je hebt een goede job, een woning en een gezin. Het gaat niet meer, en je besluit te scheiden. Na de scheiding gaat het leven verder, alleen: je hebt onderhoudsgeld te betalen aan je ex-partner. Dat is in principe geen probleem – je loon is OK, dus je kan zonder problemen verder leven. Maar: je wordt ontslagen, en je moet een job aanvaarden die wel leuk is, maar die minder betaalt. Dan worden de financiële gevolgen van die scheiding al wat moelijker. Als je dan ook wil opnieuw investeren in een eigen huis of appartement, wordt het nog lastiger: de bank stelt pertinente vragen over je afbetalingsmogelijkheden. Je kan gewoon verder een huis huren, maar je wil wel weer waarde opbouwen … moeilijke situatie.

Zoals elke vergelijking loopt ook deze op sommige plaatsen mank, maar het beeld mag duidelijk zijn: het grote obstakel voor TC Group zijn de grote schulden. Thomas Cook CEO Peter Fankhauser bevestigde het op het Skift Forum, vorige week in London: “Het is redelijk frustrerend om te weten dat wij eerst drie miljoen pakketvakanties moeten verkopen, voor we zelfs nog maar kunnen beginnen denken aan mogelijke investeringen.“

Het mag duidelijk zijn: zonder een oplossing voor de schulden, is er geen lange termijn toekomst voor Thomas Cook Group. Er wordt deze dagen immers al gepraat over een mogelijk bijkomend overbruggingskrediet van enkele honderden miljoenen, gericht op winter 2019/2020. Immers: de inkomsten uit het zomerseizoen zullen meer dan waarschijnlijk voor het tweede jaar op rij lager zijn – en dan krijg je in tour operating land problemen in de winter.

De Oplossing: Verkoop

De weg naar een drastische vermindering van de schulden kan maar langs enkele wegen lopen: een verkoop van het geheel of delen van de groep aan één of meerdere derde partijen. De eerste stap in dit proces lijkt het afstoten van de airline. Peter Fankhauser: “ Onze airline is een juweel, en we zijn er zeer trots op. Maar we hebben geen luchtvaartmaatschappij nodig op onze balans. Een verkoop van de airline zou zo goed als geen gevolgen hebben voor onze producten en onze totaalkwaliteit, maar wel grote gevolgen voor onze financiële balans en investeringscapaciteit.”

De groep evalueert naar verluidt deze week de eerste interesse voor Thomas Cook Airlines. Men zegt niet gehaast te zijn, maar het mag duidelijk wel snel gaan.

Na de verkoop van Thomas Cook Airlines, zou het mogelijk tijd kunnen zijn voor de overname van de groep door een andere partij. Of dit scenario door zou gaan, en wie dan de mogelijke koper zou zijn, is vandaag pure speculatie. Je kan een rondje namen noemen, maar dat heeft geen enkele zin. Dat doen we dus niet.

De Mogelijkheden Zonder Schulden: Product & Technologie

Laat on daarentegen even kijken naar wat de mogelijkheden voor TC zouden zijn met een geheel of gedeeltelijk opgeloste schuldensituatie. Het zou mogelijkheden bieden om de twee grote uitdagingen aan te gaan: een dramatische verbetering van de technologische mogelijkheden, en een verdere opbouw van een eigen, gediversifieerd product aanbod.

Product: de Remo Genius

Wat product betreft, heeft Thomas Cook bewezen dat ze, met relatief beperkte mogelijkheden, een hedendaags product kunnen neerzetten. Casa Cook en Cook’s Club zijn voorbeelden van hoe, via de accommodatie, een pakketvakantie weer cool en funky kan worden. Hierin speelt marketinggenie Remo Masala een belangrijke rol. Remo is de Chief Marketing Officer van Thomas Cook Group, maar hij is veel méér dan dat: hij is een visionair denker, die als geen ander de huidige generaties consumenten aanvoelt. Opvallend: de nieuwe, eigen producten die door Remo Masala ontworpen werden, trekken meer dan de helft nieuwe (pakket)klanten aan.

IT: Niet Verbeteren, Maar Veranderen

Technologie is een hardere noot om te kraken. De IT vergissingen van Thomas Cook zijn legendarisch. Om op vlak van technologie de concurrentie te kunnen bijbenen, zal zelfs het DNA van Thomas Cook moeten veranderen. Een nieuwe, technologie gedreven, visie moet ontwikkeld worden door nieuwe mensen. De bestaande IT infrastructuur moet verdwijnen, en een nieuwe moet vanaf de grond worden opgebouwd. Ook dit is een gigantische uitdaging, omdat het moet gebeuren “while the show goes on”.

Leiderschap: Tijd voor Verandering?

Peter Fankhauser is een ervaren, verstandig en aimabel man, die enorme verdiensten heeft voor Thomas Cook. De vraag is echter: is Fankhauser de man om Thomas Cook naar de volgende fase te leiden “and beyond”? Eerlijk gezegd, hoeveel sympathie we ook hebben voor Peter: we denken het niet.

Wellicht zal de huidige CEO een overgangsfase leiden, om dan het roer over te geven aan een persoon met “meer toekomst dan verleden”. Zijn eventuele opvolger zal een visionair, toekomstgericht manager moeten zijn, met sterke voelsprieten voor de consument van vandaag en morgen. Net zoals de ex-Vodaphone topman Fritz Joussen bij TUI de tour operating veteraan Peter Long wegduwde met de kracht van nieuwe ideeën en visionaire denkbeelden, zal bij Thomas Cook ook Peter Fankhauser moeten plaats maken, wellicht voor een sector extern persoon. Waarschijnlijk is er dan plaats voor Peter in de raad van bestuur van de groep.

Grand Conclusion: Think Big

Thomas Cook is geen vogel voor de kat. Het is een vergissing, om vanuit een lokale visie, een oordeel te doen over de toekomst van de groep. Mits de nodige wijzigingen en beslissingen –en een portie geluk in het overnamespel- zijn alle mogelijkheden aanwezig om voor dit merk een mooie toekomst te creëren.

Wij hopen dat, na de verkoop van de airline, er een onverwachte kandidaat opstaat om het bedrijf in zijn geheel over te nemen. Een kandidaat met geld en visie, die het oude merk inleidt in een nieuwe wereld, met meer oog voor de toekomst en de innovatie dan voor het verleden en de traditie. De ideale kandidaat heeft geen oog voor het tour operating model, en vertrekt van de huidige en toekomstige technologische mogelijkheden, de huidige en toekomstige consument, en de huidige en toekomstige wereld.

Een dergelijke overname zou betekenen, dat het merk Thomas Cook een revolutie zou kunnen ontketenen in de reisindustrie. Met een dergelijke aanpak, zou een gloednieuw Thomas Cook een plaats kunnen innemen die bedrijven als Booking.com en Expedia vandaag ambiëren: de kampioen van de moderne “new mainstream” vakantieganger. Dat zou de krachtverhoudingen binnen de toerisme industrie in één klap kunnen veranderen. Let’s hope for the best. Hell, yes!

 

 

6/05/2019 - door Jan Peeters