Thomas Cook Group

(Not) For Sale – 2

Eerder deze week verwezen wij naar de ongecontroleerde geruchtenstroom die recent op gang was gekomen na een persartikel over een mogelijke verkoop van Thomas Cook Group. Geen rook zonder vuur zegt het spreekwoord, maar een strobrandje is snel aangestoken. Wij gaven in onze vorige analyse een overzicht van 5 keiharde feiten in verband met Thomas Cook. Vandaag: 5 mogelijke pistes. Voorafgaande opmerking: dit zijn vandaag niet meer dan speculaties.

Piste 1: Verkoop van Tomas Cook Airlines.

Dit is het meest klassieke plan. Als de groep zich zou ontdoen van de airline, komt er een pak geld binnen, waarmee de schulden zouden kunnen worden aangepakt én tegelijkertijd investeringen kunnen gedaan worden op productvlak. Cruciaal bij deze piste, is dat Thomas Cook Group de zekerheid krijgt over seatvolumes voor haar klanten, aan een concurrentiële prijs mét yield flexibiliteit. Het bedrijf kan deze zekerheid krijgen als onderdeel van een verkoop. Een andere mogelijkheid is dat Thomas Cook gaat shoppen in luchtvaartland. Dat zou, zeker gezien het dreigende overaanbod aan seats, een uitdagende maar interessante stap zijn.

Inschatting Piste 1: Waarschijnlijk.

 

Piste 2: Verdere Investering door Bestaande Aandeelhouder

Het gaat met name om de partij die vandaag het grootste deel van de aandelen (17%) in bezit heeft: Fosun. Dit Chinese conglomeraat is eigenaar van Club Med en heeft een joint venture met Thomas Cook voor de Chinese markt. Interessant detail: Fosun kan de combinatie tour operator + retail + airline niet kopen, want Europese richtlijnen verhinderen dat een niet-Europese partij meerderheidsaandeelhouder wordt van een Europese airline.

De “Fosun piste” zou dus realistisch kunnen worden samen met of na een verkoop van TC airlines aan een derde partij. Fosun heeft een interessante investeringsstrategie: het bedrijf zet haar indrukwekkende middelen in op activiteiten die toedragen aan “Health, Happiness and Wealth” van de consumenten. Dat verklaart een diverse portefeuille, met onder meer investeringen in Cirque Du Soleil, brouwerij Tsing Tao (de biertjes bij de Chinees die steevast 1 € duurder zijn dan Heineken of Stella) en het Franse luxemerk Lanvin.

Inschatting Piste 2 : Mogelijk.

 

Piste 3: Investering in Thomas Cook door één van de grotere risico-kapitaal fondsen.

Het gaat in eerste instantie om fondsen, die reeds ervaring hebben met investeringen in de reissector. Dan komen spontaan (maar zonder enige directe aanleiding) de namen KKR en EQT boven. Opgepast: deze piste is nog meer speculatief dan de vorige 2. Immers, geen enkele van deze bedrijven heeft in de recente weken op enigerlei manier te kennen gegeven dat ze ook maar enige interesse zouden hebben in Thomas Cook. EQT is eigenaar van Kuoni Group, en KKR kocht verzameling van vroegere niche spelers van TUI over, die op de markt gezet werd onder de naam Travelopia. Beide bedrijven hebben dus eerste hand ervaring met het toerisme, maar eventuele stappen richting TC zijn, nogmaals, speculatie.

Inschatting Piste 3: Tja. Zou kunnen. Maar voor hetzelfde geld ook niet.

 

Piste 4: Een Merger met een Bestaande Speler.

Het lijkt het meest onwaarschijnlijke scenario van allemaal. Maar als we dan toch bezig zijn met het oplijsten van theoretische mogelijkheden, mag deze piste niet ontbreken. Uiteraard zou een fusie met –pakweg- TUI veel vragen oproepen in Europa. Het zou ook niet bepaald een “marriage made in heaven” zijn: teveel dubbele departementen en posten, teveel dubbele bestemmingen en teveel concurrentie-geschiedenis. Edoch: zeg nooit nooit. Er wordt deze dagen in de topcoulissen van TC en TUI vooral smalend over gesproken, maar hier en daar zweeft een ruw blauwdrukje rond bij strategische adviseurs. “You never know” – je weet wel.

Inschatting Piste 4: Als dit doorgaat doe ik een fietstocht van Leuven naar Groningen, en stop bij elke reisagent onderweg voor een praatje.

 

Piste 5: Een Acquisitie door een Online Gigant

Dit is een scenario waar wij, eerlijk gezegd, zouden naar uitkijken. Het is ook een piste die we al enkele keren vermeld hebben, in artikels en in presentaties: wat als een speler als Expedia of Booking Holdings enkele reuzenstappen wil nemen in een “High Tech, High Touch” strategie? Het was de CEO van Expedia zelf, die twee jaar geleden stelde “We have to put the A back into OTA”. Deze spelers hebben de fondsen, ze kunnen met een pittige strategische kijk op de toekomst ongetwijfeld andere investeerders overtuigen. Het resultaat zou een mix zijn van “mainly product & retail “ (TC) met “mainly technology and online sales”.

Inschatting piste 5: Gewaagd? Misschien. Interessant? Zeker.

 

Voorlopige conclusie: Het is niet zeker of in de komende maanden één van deze –of een combinatie van verschillende- pistes bewandeld zal worden. Maar in combinatie met de diverse harde feiten, krijgen we een overzicht van de noden en de mogelijkheden. Morgen de “Grand Wrap Up”: een zeer eigengereide laatste analyse van de mogelijke toekomst van Thomas Cook. Spoiler alert: er zijn verschillende positieve mogelijkheden aan deze op het eerste gezicht Catch22 situatie. Maar je moet durven er doorhéén kijken om ze te zien. En dat doen we morgen. Eerst even luisteren naar Peter Fankhauser, Thomas Cook Group CEO, op het Skift Forum in London vandaag. Greetz from London!

 

 

30/04/2019 - door Jan Peeters